¿Cómo funciona una maquina de vapor?

Imagínate vivir de carbón y agua y tener suficiente energía para correr a más de 100 mph! Es justo lo que una máquina de vapor puede hacer. Aunque estos dinosaurios mecánicos gigantes se han extinguido de la mayoría de los ferrocarriles del mundo, la tecnología de vapor vive en los corazones de la gente y las locomotoras como ésta siguen funcionando como atracciones turísticas en muchos ferrocarriles históricos.

Las locomotoras de vapor eran propulsadas por motores de vapor, y merecen ser recordadas porque barrieron el mundo a través de la Revolución Industrial de los siglos XVIII y XIX. Los motores de vapor se encuentran entre los más grandes inventos de todos los tiempos, como los automóviles, los aviones, los teléfonos, la radio y la televisión. Son maravillas de la maquinaria y excelentes ejemplos de ingeniería, pero bajo todo ese humo y vapor ¿cómo funcionan exactamente?

Calienta el agua hasta su punto de ebullición y pasa de ser un líquido a convertirse en el gas o vapor de agua que conocemos como vapor. Cuando el agua se convierte en vapor su volumen aumenta unas 1.600 veces, esa expansión está llena de energía.

Un motor es una máquina que convierte la energía en fuerza mecánica o movimiento que puede hacer girar pistones y ruedas. El propósito de un motor es proporcionar potencia, una máquina de vapor proporciona potencia mecánica utilizando la energía del vapor.

¿Cómo funcionan los motores de vapor?

Las partes básicas de la máquina de vapor en una locomotora serían una caldera, una válvula corrediza, un cilindro, un depósito de vapor, un pistón y una rueda motriz.

En la caldera habría una cámara de combustión en la que se metería el carbón con una pala. El carbón se mantenía encendido a una temperatura muy alta y se utilizaba para calentar la caldera para hervir el agua y producir vapor a alta presión.

El vapor de alta presión se expande y sale de la caldera a través de tuberías de vapor hacia el depósito de vapor. El vapor es entonces controlado por una válvula deslizante que se mueve dentro de un cilindro para empujar el pistón. La presión de la energía del vapor que empuja el pistón hace girar la rueda motriz en círculo, creando movimiento para la locomotora.

Motores de vapor en la actualidad

Puede ser sorprendente saber que el 95 por ciento de las centrales nucleares utilizan máquinas de vapor para generar energía. Sí, las varillas de combustible radioactivo en una planta de energía nuclear se usan igual que el carbón en una locomotora de vapor para hervir agua y crear energía de vapor.

Sin embargo, la disposición de varillas de combustible radiactivo gastado, la vulnerabilidad de las centrales nucleares a los terremotos y otros problemas deja al público y al medio ambiente en gran riesgo.

La energía de la geotermia es la que se genera a partir del calor que emana del centro de la tierra fundida. Las centrales geotérmicas son una tecnología relativamente verde. Kaldara Green Energy, fabricante noruego e islandés de equipos de producción de energía eléctrica geotérmica, ha sido el mayor innovador en este campo. Las centrales termosolares también pueden utilizar turbinas de vapor para generar su energía.

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